Den bespottede loyalist

Kan man udtage en cykelrytter til et af Tour de Frances stærkeste hold med den væsentligste begrundelse i hans betydning for kaptajnens psykiske tilstand? Kan det virkelig være holdejer Bjarne Riis’ valg og ikke bare Alberto Contador, der vil have sin tykke, spanske ven med ved aftenbordet, når lejrkulleren rammer?

Spørgsmålene blev igen aktuelle, da Bjarne Riis udtog Alberto Contador og de otte andre ryttere, der skal forsøge at gøre det spanske trumfkort til Tour de France-vinder. Hjemme bliver ryttere som Nicki Sørensen og Michael Mørkøv, selvom de formentlig begge kan køre stærkere på både enkeltstart og i de første ryk på en bjergetape end tonseren fra Asturien. Det viser sæsonens resultater også.

Men svaret er simpelt: Benjamin Noval har sin berettigelse.

- Han er faktisk ufatteligt dygtig til det, han skal. Det var ikke udtagelsen af ham, der overraskede mig, da jeg så det hold, Bjarne Riis havde udtaget. Det kan godt være, han ikke kan køre opad, og at han heller ikke er specielt god på en holdtidskørsel. Men han er virkelig bare dygtig til at sørge for, at Alberto Contador får den hjælp, han skal have, siger Brian Vandborg.

Arbejdsmand

En arbejdsmand der kender opgaven at arbejde hårdt i de 80 procent af løbet, som ingen fan ser eller husker. De kilometer, hvor stjernen skånes til finalen.

Brian Vandborg skal i årets Tour de France agere slidende trækæsel for den slovakiske sprintersjerne, Peter Sagan, hos Cannondale. Men under Tour de France i 2011 var han sammen med Benjamin Noval en af de ryttere, der alene skulle hjælpe Alberto Contador på flad vej. Sammen fik de alvorlig kritik udefra, da en nervøs Alberto Contador sad for langt tilbage i feltet på første etape og blev stoppet af et styrt foran ham kort før mål. Alberto Contador tabte næsten halvandet minut til den senere Tour-vinder Cadel Evans inden målstregen på Mont des Alouettes. Den spanske stjerne var ikke placeret korrekt af sine hjælpere, og første etape blev indledningen på en række hidtil usete fejl fra verdens bedste cykelrytter. Dagen efter var Benjamin Noval første mand til at miste pusten, da holdet mistede flere afgørende sekunder på holdtidskørslen i Les Essarts.

- Vi fik en del kritik dengang. Det havde vi måske også fortjent. Men selvom Alberto Contador for første og eneste gang virkede nervøs i den Tour, er jeg ret sikker på, at det havde været værre, hvis Benjamin Noval ikke havde været der. Han sidder hos ham hele dagen og ænser intet andet end Contadors behov. Vi andre var måske også dygtige hjælperyttere, men vi kunne ikke give Alberto Contador den ro, som Noval kunne, understreger Brian Vandborg.

Han har set, hvordan Benjamin Noval kan kommunikere med Alberto Contador i både feltet og i holdbussen uden at tale. Den indforståethed, der opstår, når to ryttere har kørt og trænet sammen gennem seks år, lige meget om holdet hed Discovery Channel, Astana eller Saxo Bank-Sungard. Alberto Contador stoler på Benjamin Noval, ligesom han stoler på sin faste hjælper i bjergene Jesus Hernandez.

Tyksak på 78 kilo

Cykelhistorien flyder over med ryttere med mindre potentialer, der altid fulgte med stjernen til Frankrig. Selv højt respekterede ryttere som George Hincapie, Udo Bölts og Brian Holm har bygget karrierer på de samme kvaliteter.

Men de fik ikke den samme kritik, som Benjamin Noval får lige nu. Benjamin Noval er Team Saxo-Tinkoffs tungeste rytter, selvom cirka 78 kilo ikke lyder af meget for den almindelige mand på gaden. Det har han også fået kritik for.

Spørger man holdets sportsdirektør Dan Frost, er Benjamin Novals ekstra kilo lige præcis med til at give mere læ i vinden, når Contador skal beskyttes.

Landstræner Lars Bonde er heller ikke bleg for at erkende, at Alberto Contador har en på papiret dårligere hjælperytter i Noval, end tilfældet er med konkurrenten Chris Froome og hans betroede madpakkesmørere hos Team Sky.

Men det ændrer ikke ved det faktum, at cykelhold, der bevæger sig 3.360 kilometer gennem Frankrig har brug for en kaptajn i balance.

- Det holder. Sådan er cykelløb. Hvis kaptajnen stoler på en mand og aldrig et splitsekund tvivler på, at netop den rytter ved, hvordan han skal føres frem, så er det mere værd end nogle sekunder på en holdtidskørsel, siger landstræneren.

Pligtopfyldende

Saxo-tinkoffs danske sportsdirektør, Dan Frost, kom først sent ind på personen bag hjælperytteren Benjamin Noval. Det er ikke de store vingeslag, der præger en mand, der stadig bord på hjemegnen i Asturien og i virkeligheden ikke er særligt underholdende. Han bor heller ikke tæt på kaptajnen. Det er Jesus Hernandez, der giver Alberto Contador den del. Noval er den, der skaber trygheden.

- Jeg kan huske en etape i Bayern Rundfahrt for nogle år siden, hvor han blev sat fra feltet på grund af noget allergi. I voldsom regn og blæst kæmper han sig alligevel tilbage. Da han kører op på siden af mig i bilen, vil jeg gerne vide, hvordan han har det. Men jeg når ikke at sige noget, før han har spurgt om Nicki Sørensens regnjakke, så han kan komme op og aflevere den til ham. Sådan er Benjamin. Hver gang. Men han er først og fremmest en dygtig cykelrytter. Også selvom resultaterne ikke viser det i år, siger Dan Frost.

Dagens Gossip