Nyrige Manchester City jagter europæisk gennembrud

116 mål har Manchester City allerede lavet i en foreløbig forrygende sæson, hvor den engelske topklub igen har hævet niveauet, og hvor den fortsat har mulighed for at vinde fire titler.

I England har klubben for længst etableret sig blandt de store, der spiller med om det nationale mesterskab hvert år, men på den internationale scene er der stadig et stykke vej.

For selv om klubejeren Sheikh Mansour gennem en årrække har løftet Manchester City op blandt fodboldens økonomiske sværvægtere, mangler klubben endnu det store sportslige gennembrud i Europa.

I det projekt kommer 1/8-finalen i Champions League mod Barcelona som kaldet, for det vil vække opsigt, hvis englænderne kan vippe det seneste årtis dominerende mandskab i europæisk fodbold ud af turneringen.

- Det er en god chance for at vise, hvor stærke vi er, siger City manager Manuel Pellegrini.

- Jeg har ingen frygt for at spille mod Barcelona, for mit hold skal fortsætte med at udvikle mentaliteten til at møde de store hold.

- Det er jo umuligt at undgå Barcelona, Real Madrid og Bayern München, hvis du vil langt i Champions League, konstaterer den chilenske manager.

Efter et par skuffende resultater fik City-spillerne en kærkommen succesoplevelse i lørdags, da Chelsea blev besejret med 2-0 i FA Cuppen i en kamp, der kun har styrket selvtilliden i den angrebsivrige trup.

Men når Manchester City gør sig reelle forhåbninger om at sende Barcelona ud, skyldes det også, at de berømte cataloniere fremtræder knapt så usårlige som tidligere.

- De er svagere, end de var for to år siden. Jeg tror, det bliver en tæt kamp. Det glædelige er, at vi har fået selvtilliden tilbage, siger Manchester Citys midtbaneprofil Samir Nasri.

Den lyseblå Manchester-klub vandt den nu nedlagte Europa Cup for Pokalvindere i 1970, men ellers er listen over europæiske bedrifter til at overskue.

Sidste år lykkedes det ikke at vinde en eneste af de seks gruppekampe i Champions League, og denne sæson er første gang, City går videre fra gruppespillet.

Den imponerende 3-2-udesejr over de forsvarende mestre Bayern München i efteråret gav dog et varsel om, at noget stort kan være i gære.

- Erfaringen fra nederlagene sidste år har modnet os. Vi har de rigtige spillere og den rigtige manager, men vi er nødt til at spille mod de bedste hold for at finde ud af, hvor vi står, siger Citys tidligere Barcelona-spiller Yaya Touré.

Braget mellem opkomlingen fra Manchester og det gamle storhold fra Catalonien sparkes i gang på Etihad Stadium klokken 20.45 tirsdag aften. Der er returkamp 12. marts.

/ritzau/

Dagens Gossip